Siembran tabaco en Antolín del Campo Margarita

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EL SOL DE MARGARITA | El cultivo de tabaco en la isla de Margarita se remonta a la época de la Colonia. Con altos y bajos se ha mantenido dando solidez a una de las tradiciones más arraigadas en la región como es la elaboración de tabacos y calillas en la población de Los Millanes, municipio Marcano, que utilizaban las hojas procedentes de las siembras en Paraguachí, Tacarigua y Santa Ana del Norte.

Podría considerarse que fue el primer rubro cultivado a mayor escala y también el primer producto agrícola exportado en la Margarita colonial hacia Europa. De acuerdo con algunas referencias históricas, no solo era llevado a España de manera legal, sino también de contrabando hacia otras naciones del viejo continente como Holanda, Inglaterra y Francia, lo que llevó al reino de España a prohibir su comercialización y con ello decayó la siembra.

Ahora el pleno Siglo XXI, en un esfuerzo por mantener viva esa herencia ancestral, Danfélix Hernández en su predio de El Barrero, municipio Antolín del Campo, en conjunto con otros labriegos tomó la iniciativa de experimentar con el cultivo de la planta Nicotia tabacum, que pertenece a la familia de las Solanáceas.

Danfélix Hernández, productor agrícola de Antolín del Campo / Foto: Cortesía

Esta primera experiencia resultó tan favorable que ya están montados los semilleros para la reproducción de las plántulas de la próxima siembra. “Quienes lo han probado dicen que es de excelente sabor y calidad”, expresa Hernández para quien el amor por la tierra lo ha llevado a cosechar diferentes rubros desde berenjena, ají, yuca, tomate y otras variedades.

De unas mil plantas, la recolecta de las hojas dejó unos 100 kilos aproximadamente. Pero el proyecto de este joven agricultor va más allá al incorporar a personas con más conocimiento para el curado y posteriormente la elaboración de tabacos y calillas (un tabaco más delgado).

Las semillas se guardan para la siguiente siembra y los residuos se utilizan para elaborar insecticidas y fungicidas paras las plantas de ají y berenjena. Un aprovechamiento total del producto en ese afán por mantener una agricultura ecológica y sustentable.

LA CURACIÓN

Danfélix Hernández explica que la planta de tabaco no requiere mucha agua por eso es fácil de cultivar en el clima insular y su rendimiento es alto.

El proceso de recolección también tiene su técnica. Las hojas verdes que están en sazón se recogen, se ensartan y se dejan secar. Se colocan en una cesta para que suelten el vapor. Luego viene el “enmanillado” con café y licor para después dejar secar nuevamente en virutas de roble. Pasado unos días están listas para su uso.

Para este joven productor antolinense el propósito es conservar la tradición y promover el amor por la siembra, demostrando la fertilidad de la tierra margariteña.

PRODUCTO DE EXPORTACIÓN

El tabaco es un aporte de América a Europa. El cronista Verni Salazar refiere que las hojas de la planta se exportaban, y hace mención a la obra Margarita Vegetal del recordado historiador margariteño Ángel Félix Gómez.

“Además de los cultivos de maíz y de yuca, fue de vital importancia en la economía margariteña, el cultivo del tabaco. El incremento en el cultivo de esta planta, tuvo su razón fundamental en la crisis de la producción perlera. Según Otte, a quien hemos seguido en sus «Estudios Preliminares» de los Cedularios de Cubagua y Margarita, las plantaciones de tabaco en Margarita:

Parecen que dieron comienzo en 1610, fecha en que, según declaración de vecinos de la isla, hubo que buscar nuevas fuentes de ingreso. En vista que la isla no tenía licencia de exportación directa de España, las remesas se registraban para Puerto Rico, y allí se hizo un nuevo registro para Sevilla. En 1588 la isla de Margarita solicita la exención de derechos de la exportación de los productos naturales de la isla a Sevilla. La corona no accede, pero otorga la reducción del almojarifazgo del 15 al 7 1/2%«, refiere el trabajo de Ángel Félix Gómez.

Y continúa Gómez: El 26 de agosto de 1606 se prohibió el cultivo del tabaco durante diez años, en Santo Domingo, Cubagua, Margarita, Venezuela, Puerto Rico, Cumaná y Nueva Andalucía:

«La razón de esta discriminación era el evitar que los holandeses, ingleses y franceses, encontraran, en sus incursiones, tabaco para embarcar. El cultivo del tabaco había permanecido en manos de los indígenas. Otra finalidad que se buscaba era que éstos, al perder su trabajo habitual ‘traten’ de labrar minas y otras granjerias de más utilidad y beneficio para ellos y mis rentas y derechos reales”.

En Margarita Vegetal, Ángel Félix Gómez escribe: Fue un rubro muy importante de cultivo y exportación de la Margarita colonial. Siguiendo a Otte, citaremos de dicho autor lo referente al modo de envasar el tabaco para su exportación:

«El tabaco se exportó o envasado o en granel. La vasija corriente era la pipa, de una capacidad de 400 libras. Pero también se usaban pipas de volúmenes menores (300 y 350 libras) y mayores (450 libras). Además de pipas se usaban pipotes, de una capacidad aproximada de 200 libras. Para cantidades más pequeñas se usaban cajones, petacas y botijas peruleras. El tabaco en granel se envió en rollo, «encachipados» en hoja de plátano, o en «cáscaras de cachipo». Se amarraban con bejuco de plátano, y en la cabeza se ataban con hilo de maguey.

Los rollos iban cocidos en cáñamo y llevaban la marca del importador. Los rollos tenían un peso muy variable, desde 5 hasta 25 libras. Frecuentemente se unieron en «adorotes» o «agajes» -liados con cabuya de palma- que podían contar hasta cien rollos. El valor de la libra de tabaco a efectos tributarios se estipulaba en 1619 en 11/2 y 2 reales de plata”.

La investigadora de la Universidad de Oriente Yonezka Rondón en su trabajo “La Región Histórica Margariteña y su influencia en la conformación de redes comerciales en el Caribe” manifiesta que Margarita se convirtió a partir de 1573 en el centro económico de mayor importancia en el Caribe dando origen a relaciones comerciales con otras colonias en Hispanoamérica y Europa.

“El cultivo de tabaco significó la salvación de la economía margariteña y le permitió continuar integrada al sistema de producción e intercambio hispanoamericano cuando la actividad comercial perlífera disminuyó significativamente”.

“Durante el siglo XVII se acentúa la importancia de La Asunción y Pampatar como eje fundamentales de la Región Histórica Margariteña, particularmente por la producción de Tabaco y su comercialización que ya habría sufrido su primer estanco para el año 1606, lo cual servirá como un ensayo para la posterior aplicación como decreto de la Intendencia (1776), con el interés de centralizar la economía para un mayor ingreso fiscal y reducir el comercio ilícito en progreso. Así lo señala Rafael Cartay cuando reseña:

El tabaco era muy apreciado por los contrabandistas, porque ya su consumo se estaba generalizando en Europa. Para desestimular a los franceses, ingleses y muy especialmente a los holandeses, que iban de la Indias a «rescatar tabaco, por Real Cédula del 26 de agosto de 1606, pretextando gran abundancia de tabaco en las Indias, se prohibió su cultivo en Cuba, Santo Domingo, Margarita, Venezuela, Cumaná y Puerto Rico. Se buscaba con esta medida desmontar el contrabando de los holandeses que se surtían de sal en las salinas naturales de las costas de Venezuela.”

De esta manera emergió en la Isla de Margarita la propensión por la producción y comercialización de un nuevo rubro para la exportación: —el tabaco—. «El tabaco se producía en cada una de las tres gobernaciones venezolanas. (…). La primera exportación conocida11 [en la Isla de Margarita] es en 1612: una nave transportó 14.203 libras de tabaco a Sevilla12.» Se presume el incremento floreciente de la producción y exportación del tabaco puesto que para 1613 se refleja en los registros dos naves que transportaron 75.833,5 libras de este producto a Sevilla”, manifiesta Rondón en su trabajo de investigación.

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